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Haben Sie den Pflug am Himmel gesehen?

Großer Wagen - Konstellation

Das wahrscheinlich prominenteste und berühmteste aller Sternenmuster hängt jetzt bei Einbruch der Dunkelheit hoch im Norden – die prominente Gruppe von sieben Sternen innerhalb der Asterismus Ursa Major (Big Bear), die wir hier in Amerika als The Big Dipper bezeichnen, obwohl sie im Vereinigten Königreich besser als The Plough bekannt sind.

Eine weit verbreitete Tradition besagte auch, dass diese Sternenformation einen Wagen oder Bauernwagen darstellte; die Briten kannten es entweder als Arthur’s Wain (für König Arthur) oder Charles’ Wain (für Karl den Großen).

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Andere Völker haben dieses herausragende Wahrzeichen als noch andere Dinge gesehen. Im 7. Jahrhundert v. Chr. beschrieb ihn beispielsweise der Dichter Homer als Bär. Interessanterweise kannten viele Indianerstämme diese Sterne auch als Bären. Ist das reiner Zufall oder haben ihre Vorfahren den Namen mitgebracht, als sie vor etwa 12 Jahrtausenden von Asien nach Nordamerika überquerten?



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Der Mai ist der beste Monat, um den Big Dipper zu sehen, da er praktisch auf der ganzen Welt sichtbar ist. Für diejenigen, die südlich des Wendekreises des Steinbocks (23½° südlicher Breite) leben, wird es jedoch, wenn überhaupt, schwierig zu sehen sein.

Als ich 1986 auf die Osterinsel reiste, um den Halleyschen Kometen zu sehen, fand ich den Big Dipper einen faszinierenden Anblick, der buchstäblich knapp über dem nördlichen Horizont schweifte. Dort erschien es verkehrt herum und wirkte dank des Mondillusion-Effekts scheinbar vergrößert. Nur unter 40 Grad südlicher Breite – dem Boden von Südamerika, der Südinsel von Neuseeland und Tasmanien – ist keiner der Sterne des Wagens jemals sichtbar.